メラトニンは副作用が少ないけれど、注意すべき点はある

「寝る時間になっても寝つけない……」
そんなときに使われるメラトニンのサプリメントですが、副作用はあるのでしょうか。

メラトニンが発見された1958年以来、多くの研究者がメラトニンを動物や人間に投与する実験をしてきました。その結果、メラトニンの副作用はきわめて小さいことが明らかになっています。
(ただし、後で述べますが注意点はあります)

これまでどんな実験が行われてきたかというと……

マウスに対する実験

マウスにメラトニンを注射して、どのくらいの量で死に至るかを調べた実験が行われています。その結果、体重1kgにつき800mgのメラトニンという極端な量を投与しても、マウスが死亡しなかったことが確認されています。

人間に対する実験

1400人の女性に、75mgのメラトニンを継続服用してもらうという大規模な実験がオランダで行われたことがあります。この実験でも目立った副作用は報告されませんでした。
(ちなみに、この実験は4年間という長い期間にわたって実施されています)

現在では、メラトニンは1mg~10mgで入眠をうながす効果があることが分かっています。これと比較すると、実験で投与されたメラトニンの量がケタはずれに多いことが分かります。

ちなみに、アメリカで販売されているメラトニンのサプリメントは、1錠で数mgのものがほとんどです。このくらいの量なら、重大な副作用が起こる可能性はほとんどないと言ってよいと思います。副作用があるとすれば、飲みすぎると悪夢を見るようになったり、翌日に眠気が残ったりすることくらいです。

そう考えると「メラトニンは眠りやすくなる効果もあるし、副作用も少ないからすごくいい!」と思われるかもしれません。しかし、本当に何も心配することはないのでしょうか。

自力でメラトニンをつくる能力が衰える?

メラトニンのサプリメントを使うときに懸念されること。
それは「自分の力でメラトニンを作る働きが弱くなるかもしれない」ことです。

少し詳しく説明します。
まず大前提なのは、メラトニンは人間の体内で作られるホルモンだということです。

ホルモンとは……

体のさまざまな器官の機能を調節する、100種類以上の物質。知名度の高いホルモンとして、アドレナリンやノルアドレナリン、インスリンなどがある。

ホルモンはわずかな量でも大きな働きをするので、急激に増えたり減ったりすると、人体に大きな影響がでます。たとえば、ホルモンのひとつであるインスリンが大量に分泌されてしまうと、血糖値が下がりすぎて命に関わる可能性が出てきます。

そういった影響を防ぐために、現在のホルモン濃度を見て、自分で調節する機能が人間には備わっています。濃度が高いときには、ホルモンの生成を止めることで濃度上昇を防ぎます。逆に、濃度が低いときにはホルモン生成が活発になり、足りない分を補おうとします。

では、体の外からホルモンが与えられた場合はどうなるでしょうか? その分だけ濃度が高くなるので、自力で作るホルモンの量は少なくなります。これ自体は何も問題はありません。

しかし、手を抜けるところは手を抜こうとするのが人間のからだの特徴です。日常的にメラトニンが外部から与えられ続けると、「このホルモンは自分で作らなくても問題ない」と体が解釈してしまう可能性がでてきます。つまり、メラトニンを体内生成する力が衰えるかもしれない、ということです。

今のところ明確なデータはない

一部の専門家の意見ですが「メラトニンを体外から取り入れたとしても、そのせいでメラトニン生成能力が衰えることはない」という話もあります。

これは、メラトニンが体内で作られるときのメカニズムが、ほかのホルモンとは異なっていることと関係しています。

メラトニンの生成リズムは、外界の明るさによってコントロールされています(明るいときには生成が止まり、暗くなるにつれて生成が増える)。体内の濃度にはあまり影響を受けません。これは、ほかのホルモンと決定的に異なる点です。

ですので、サプリメントを飲んだことによって体内のメラトニン濃度が上がったとしても、それは自力で分泌するメラトニン量に影響をおよぼさない、ということが言えるわけです。これはたしかに一理あるように思えます。

しかし残念なのは、メラトニンを長期的に摂取した場合のデータがまだ揃っていないことです。10年20年という長いスパンで摂り続けたときに、本当に何も影響が出ないのか、それは判明していません。

うまく活用すれば、メラトニンは心強い味方になる

メラトニンにしろ睡眠薬にしろ、使わないで済むならそれに越したことはありません。しかし、眠れなくて困っているときには、それらに頼りたくなるのも事実です。

ですので、短期的に使ってみるのはアリだと思います。もしメラトニンのサプリメントで眠れるようになったとしたら、「メラトニンが足りていなかったことが不眠の原因だったんだ!」と推測することもできます。

メラトニン不足が不眠の原因だとしたら、それに対処する方法はいろいろあります。メラトニンは、その原料をしっかり摂ることでも補えますし、生活習慣に気をくばることでも分泌量が増えます。サプリメントを使いながら、これらの対策もやっていけばいいわけです。

私自身の話になりますが、現在はメラトニンのサプリは常用していません。使わなくても寝つけるようになったからです。ただし、もともと体内時計のリズムが狂いやすい体質なのか、ちょっと気を抜くと寝る時間も起きる時間も大きく変動します。その変動を調整するために、メラトニンを利用することはあります。

「眠れなくてつらい。でも睡眠薬にはできるだけ頼りたくない」という場合は、メラトニンのサプリメントを使ってみるのはいい手段です。依存性もないので、長期的に使うかどうかは、あとで考えればOKと思います。

なお、初めて使うのなら1mgか3mgの錠剤がオススメです。5~10mgの錠剤だと、翌朝に眠気が残ってしまうかもしれないからです。

amazonでのメラトニンの取り扱いは無くなってしまったようです。代替としてiherb(アイハーブ)というサイトが便利です。

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